Éditorial : Sur les titres intermédiaires et la machine commerciale inflexible de l'UFC


Les championnats intérimaires ont longtemps été une source constante d'irritation pour les fans de MMA et c'est compréhensible. Au mieux, ils sont un mal nécessaire, ce qui suggère généralement qu'un champion en titre a été blessé avec un calendrier de récupération incertain ou qu'il est impliqué dans un différend contractuel. Au pire, ils sont totalement inutiles et se présentent comme un stratagème promotionnel trivial qui déprécie la valeur d'un titre en faveur du marketing de la fumée et du miroir. Cette semaine, le dégoût des fans pour les titres intérimaires a de nouveau fait surface de manière puissante, alors que l'impératif intérimaire se heurtait de plein fouet à la rigidité commerciale sans compromis de l'Ultimate Fighting Championship.

Lundi, l'UFC a annoncé que l'UFC 265 le 7 août sera mis en vedette par un combat intérimaire pour le titre des poids lourds entre Derrick Lewis et Ciryl Gane, invaincu. L'annonce a été une surprise dans une certaine mesure, étant annoncée moins de 48 heures après que Gane a battu Alexander Volkov lors d'une décision unanime en cinq rounds. Le plus gros détail qui fait tourner la tête, cependant, était que le combat pour le titre intérimaire a été officialisé à peine trois mois après qu'un Francis Ngannou en bonne santé a battu Stipe Miocic pour remporter le titre.

À ce jour, vous avez probablement vu les allers-retours de plus en plus hostiles entre le président de l'UFC, Dana White, et le manager de Ngannou, Marquel Martin. Martin affirme que lui et son combattant ont été pris de court et confus par l'annonce, car l'UFC était bien conscient que Ngannou et son camp pensaient que le 7 août était tout simplement trop tôt, car il venait juste de rentrer aux États-Unis pour reprendre l'entraînement et que Ngannou était d'accord pour se battre à l'UFC 266 le 25 septembre. Naturellement, cela a conduit White à se rendre sur Instagram, où il aurait affirmé que Martin était « plein de merde » et a déclaré qu'il espérait que le champion des poids lourds de l'UFC chercherait un nouveau management, appelant Martin « incompétent. » Juste comme ça, c'est reparti.

Même si le monde du MMA a et n'adoptera jamais pleinement le concept de titres intérimaires, le combat Gane-Lewis n'est pas la norme. Ces dernières années, en particulier sous la propriété d'Endeavour et de la nouvelle direction de l'UFC, nous avons constaté une volonté accrue d'utiliser des titres intérimaires comme outils promotionnels et, plus important encore, comme monnaie d'échange, pour que son entreprise continue de fonctionner comme elle le souhaite tout en exerçant une pression et un contrôle. sur sa liste. Cependant, au moins dans des cas récents – la paire de combats intérimaires pour le titre léger de Tony Ferguson ou l’absurde combat de championnat des poids mi-moyens Colby Covington-Rafael dos Anjos ersatz, par exemple – il s’agissait en grande partie de situations fondées sur une série de blessures. Ce qui rend la situation de Ngannou unique et a laissé tant de fans agacés ou carrément exaspérés, c'est que « The Predator » est en bonne santé et ce qui est en jeu ici, c'est simplement une différence de sept semaines. Une différence entre le 7 août et le 25 septembre vaut-elle la peine de faire connaître votre champion et sa direction, incitant encore une autre querelle d'affaires publique et les commentaires négatifs et l'animosité qui l'accompagnent ?

Il s'agit d'une question plus particulière qui nécessite de savoir à quel point l'UFC actuel est dogmatique à propos de ses pratiques commerciales. La promotion tenait particulièrement à avoir Ngannou-Lewis 2 pour l'UFC 265 pour plusieurs raisons. Tout d'abord, l'UFC se dirige vers le Toyota Center de Houston où ils sont libres d'avoir des foules à pleine capacité; L'UFC 262 en mai, titré par le combat pour le titre des poids légers de Charles Oliveira et Michael Chandler, s'est déroulé au même endroit et a attiré plus de 16 000 fans pour une porte estimée à 4,1 millions de dollars. Ils viennent également de conclure un partenariat multi-événements avec le Toyota Center. En ce qui concerne Houston, avoir Lewis – le boxeur le plus remarquable de la ville autre que les jumeaux de boxe Jermall et Jermell Charlo – sur la carte est une priorité financière et promotionnelle considérable.

Sans être en mesure de produire un événement principal accrocheur, la société sera obligée de faire la une de l'UFC 265 avec un combat pour le titre des poids coq féminin entre Amanda Nunes et Julianna Pena. Alors que Nunes est peut-être la meilleure femme du sport et une championne en deux divisions, l'UFC a toujours fait de son mieux pour jumeler ses combats à un événement principal plus fort et pour de bonnes raisons. Depuis qu'il a remporté la couronne de 135 livres de Ronda Rousey en décembre 2016, Nunes s'est battu sept fois et seulement trois des combats ont présenté « La Lionne » en tête d'affiche solo; ces trois combats – le match revanche de Valentina Shevchenko en septembre 2017, la défense de Raquel Pennington en mai 2018 et le combat de Felicia Spencer en juin de l'année dernière – ont fait moins de 100 000 achats à la carte.

L'UFC pourrait-il simplement faire de Gane-Lewis la tête d'affiche, même si cela semblerait être un affront pour Nunes, sachant que cela ne changerait pas grand-chose à son paysage concurrentiel ? Absolument, mais cela se résume à la rigidité susmentionnée de la façon dont l'UFC a mené ses activités depuis l'ère Zuffa et s'intensifie maintenant sous la surveillance d'Endeavour. Les ceintures de titres, même au risque de dilution conceptuelle, sont toujours considérées comme des bibelots et des accessoires de valeur qui permettent à l'entreprise de promouvoir et de vendre plus facilement des combats, même si les fans les plus avisés savent que l'existence desdits titres est une connerie trompeuse.

Il est tout à fait possible que si la promotion mordait simplement la balle sur l'UFC 265 et souffrait de la réduction de la porte et du taux d'achat dérisoire qui l'accompagnait, tout cela pourrait sortir du lot s'ils organisaient le combat Ngannou-Lewis 2 promis pour l'UFC 266, une carte devrait également présenter la défense du titre du champion poids plume Alexander Volkanovski contre Brian Ortega pour couronner la dernière saison de « The Ultimate Fighter ». Ce n'est tout simplement pas un risque que l'UFC veut prendre ; l'entreprise croit fermement en sa machine et veut la faire rouler de la manière la plus contrôlée possible, surtout lorsqu'elle a encore plusieurs semaines pour renforcer l'UFC 266.

Je ne crois vraiment pas que ce soit une situation unique à Ngannou lui-même ou même à sa direction. Oui, cela mérite d'être mentionné – d'autant plus qu'il surgit tranquillement dans les allers-retours entre White et Martin – Martin a passé des années à travailler pour l'UFC dans son département des ventes avant de passer à la Creative Artists Agency, un rival de longue date de La société mère de l'UFC Endeavour. Cela étant dit, quelle que soit la nature particulière des relations professionnelles passées de White et Martin, l'hostilité publique de White envers les managers du sport n'a rien de nouveau ni de révolutionnaire.

Le mépris ouvert de White pour les managers – en particulier les plus compétents – est bien établi, car il a longtemps tenté de les peindre comme des entités parasites s'échappant des combattants. Certes, cela est malheureusement vrai dans de nombreux cas en MMA, mais l'intérêt de White pour peindre cette image déformée a toujours été d'essayer d'influencer et de contrôler à la fois les athlètes UFC ainsi que la perception du public. Je crois que même si Martin n'était pas un ancien employé de l'UFC travaillant maintenant pour une agence de talents rivale, cette situation serait assez similaire sinon identique. La situation laide que nous avons en ce moment avec le combat Gane-Lewis, c'est que même s'il y a indéniablement une dynamique de pouvoir en jeu – s'il n'y en avait pas, l'UFC se serait incliné et aurait donné le feu vert à Ngannou-Lewis 2 pour le 25 septembre – la force principale de ce fiasco est la rigueur bureaucratique de l'UFC moderne. C'est une philosophie qui aboutit souvent à ces sortes d'impasses sourdes qui, purement et simplement, font pisser les fans et les combattants.

En fin de compte, même si un délai de sept semaines semble insensé pour sacrifier Ngannou-Lewis 2, du moins pour le moment, je pense que la plupart des fans pourraient vivre avec Gane-Lewis à sa place, même si ce n'est pas idéal. Comme d'habitude ici, le véritable échec de l'UFC n'est pas de tenter d'agir dans son propre intérêt financier, mais la manière philosophiquement inégale, opaque et hostile dont son plan est exécuté et comment le message est délivré. Si l'UFC adhère strictement aux concepts commerciaux à toute épreuve qui régissent ses négociations sur les produits et les talents, il devrait au moins être suffisamment astucieux pour le faire de manière à ne pas créer activement et de manière corrosive l'inimitié parmi ses propres combattants et fans. .

Laisser un commentaire

Votre adresse e-mail ne sera pas publiée. Les champs obligatoires sont indiqués avec *