Tyron Woodley, ses coéquipiers optimistes sur Ben Askren brisant Jake Paul


C'était le premier jour de travail de Duke Roufus avec Ben Askren à la Roufusport Academy de Milwaukee lorsque le lutteur décoré s'est approché avec une demande.

Askren, qui avait lutté aux Jeux olympiques d'été de 2008 et moins d'un an plus tard est passé au MMA, était là pour aider Alan Belcher à se préparer à son combat avec Yoshihiro Akiyama à l'UFC 100. Il avait besoin de bande. Pas de problème, répondit Roufus. Heureux d'aider.

« Il dit: » Ouais, je luttais juste en Russie, et mon doigt est sorti de ma peau «  », a déclaré Roufus à MMA Fighting. «Je dois juste le scotcher pour garder l’os.» C’est ainsi que j’ai commencé à travailler avec Ben Askren. »

À l'époque, Askren était un étranger au gymnase MMA de classe mondiale, un gars essayant de faire passer ses compétences en cage au niveau supérieur. Personne ne doutait qu'il était exceptionnel sur les nattes. Mais sur son chemin vers plusieurs titres de MMA, il a travaillé avec une multitude d'entraîneurs et de combattants de haut niveau qui, un par un, ont découvert que ce gars aux cheveux blonds en tongs était plus que cela. Il était surnaturellement dur, difficile à frapper et, enfin, génial alors que les coups de poing étaient échangés.

En d'autres termes, il était bien plus que ce à quoi il ressemblait, ce que ses collègues aimeraient que le monde sache avant un match de boxe de huit rounds cruiserweight avec Jake Paul au Triller Fight Club.

« Il y a une raison pour laquelle il a été un tel vainqueur en lutte », a déclaré Roufus. «Ce n’est pas parce qu’il était un Adonis ou un athlète de premier plan. C'était un compétiteur stellaire avec un état d'esprit stellaire. Si vous continuez sur ce que la nature lui a donné, il ne serait personne. Mais Ben voulait être quelqu'un de spécial, et il l'a manifesté.

Samedi, Askren effectuera une autre transition, un virage inattendu dans le ring dont personne ne doute qu'il n'est motivé par autre chose que le capitalisme. Et pourtant, il n'y a rien de sérieux dans son approche de Paul, disent ses frères MMA. C'est le même qu'il prend pour chaque compétition.

Un défi peu orthodoxe

Ben Askren

Certains puristes de la boxe roulaient des yeux sur des images d'Askren sur ses pieds (Paul n'obtiendrait pas un bien meilleur regard non plus). Mais ils pourraient apprécier davantage ses capacités défensives.

Lorsque Askren a migré à Roufusport, son travail n’était pas conçu pour le transformer en le prochain Ernesto Hoost, a déclaré Roufus. Au lieu de cela, il a été formé pour éviter les marteaux de ses collègues plus expérimentés et pour se mettre en position de faire ce qu'il fait de mieux: abattre les gars. Cela nécessitait de mettre l'accent sur le jeu de jambes et le mouvement, le positionnement du corps et le timing. Et beaucoup d'écart.

Les distances sont différentes dans le cercle carré, mais la tactique s'applique toujours. Jake Paul est peut-être jeune, rapide et puissant. Mais peut-il frapper Askren?

«Avec la frappe, nous avons tendance à regarder les trucs sexy», a déclaré Roufus. «Ce type frappe fort le sac, il frappe fort les mitaines, il a frappé cet autre gars fort. Mais il y a un autre côté, le trafic bidirectionnel, côté défensif. Ben est un gars difficile à attraper sur le bouton. « 

La plupart des fans de sports de combat citeraient la contradiction la plus évidente à cette déclaration, un fameux KO de cinq secondes qu'Askren a subi lorsque Jorge Masvidal a chronométré un genou volant à l'UFC 239.C'était un arrêt brutal de l'élan qu'Askren avait construit dans l'octogone après un retour facilité par un échange habituel avec ONE Championship, où il avait tenu la ceinture des poids welters avant de se retirer du sport.

Ce n'était pas non plus un coup de poing, Gerald Meerscheart, poids moyen de l'UFC, voudrait le rappeler à tout le monde. Si vous regardez le reste du travail d’Askren, a-t-il dit, vous ne trouverez aucune autre perte de bobine de temps fort. En fait, dit-il, vous ne trouverez pas beaucoup de coups à la couleur.

« C'est un mec qui a combattu Douglas Lima et (Andrey) Koreshkov à Bellator », a déclaré Meerscheart. «Ces gars sont des tueurs absolus, et il a réussi à traverser ces combats sans subir de dégâts importants. Je pense que c'est quelque chose que beaucoup de gens négligent.

«Non seulement ça, ça (Masvidal knockout) était os à faire face, et ce sont des gants de quatre onces. Ils ont 10 onces, et je me suis battu avec Ben, je ne sais pas combien de fois, même quand nous avons fait du combat debout, c'était une douleur dans les fesses. « 

L'ancien champion des poids welters de l'UFC Tyron Woodley est un lutteur hors pair avec une main droite exceptionnellement puissante. Il a attrapé de nombreux adversaires avec. Mais il a eu du mal à attraper Askren dans le gymnase.

«Il est très difficile à frapper», a déclaré Woodley. «Je l'ai combattu, et il est comme un tyran. Pas mal. C’est un gars qui va attraper votre gros orteil f * cking et le retirer des autres dans la pratique de la lutte et penser que c’est drôle. « 

Tactiques sournoises

Ben Askren

Un championnat

Évidemment, c’est une chose d’éviter les coups de poing. Askren pourrait simplement échapper à Paul tout le combat, se déplaçant en cercle alors que son plus jeune ennemi s'éloignait. Cela permettra d'accomplir deux choses: le garder conscient et fatiguer Paul, qui, sans aucun doute, viendra sur le ring pour prouver un point. Que peut faire Askren pour gagner?

Premièrement, selon Meerscheart, il peut se ressaisir et s'accrocher. Cela enlèvera une partie de la piqûre des coups de poing à venir, et cela ouvrira des places pour les compteurs. C’est quelque chose qu’Askren a fait à lui et à tout le monde à Roufusport.

Le poids moyen de l'UFC admet que son coéquipier de longue date n'est pas proche de Mike Tyson au pouvoir. Mais avec 45 combats sur son CV professionnel de MMA, il a été durement touché par quelques personnes – moins heureusement, une seule fois et vraiment gravement lors de sa dernière sortie octogonale – et a été surpris de la quantité de force qu'Askren pourrait générer de près.

«Il a quelques petits endroits où, même si je suis prêt pour ça, il a juste une façon de bouger son corps et ses hanches. … Maintenant, assomme-t-il (Paul) à froid avec des gants de 10 onces? Je ne sais pas à ce sujet, mais il va y avoir un moment où il laisse l’un d’eux aller là où il voit l’ouverture, et Paul va dire: «Qu'est-ce que c'était que ce bordel?»

Ajoutez-en quelques-uns au cours d'un combat de huit rounds, et Askren pourrait avoir quelque chose. Woodley a déclaré que l'ancien champion avait fait une carrière en dépassant ses adversaires dans des positions inhabituelles.

«C'est ce sur quoi Ben s'épanouit, être capable de vous pousser dans des situations dans lesquelles vous n'êtes pas habitué», a-t-il déclaré. «Vous n’êtes certainement pas conditionné à vous frayer un chemin à travers eux. Ensuite, une fois sur place, vous serez fatigué. Tout votre plan de match, toute votre stratégie doit changer.

«Quand il vous donne des coups de poing et fait des trucs effrayants, il est comme le Dennis Rodman du sport. Vous pouvez le regarder et penser que ce n'est pas orthodoxe, mais ensuite vous sortez et vous ne pouvez pas l'arrêter. « 

Dennis Rodman, cependant?

«Ben est juste un visionnaire», insiste Woodley, qui va prendre le virage d'Askren. «Est-ce un combat difficile à cause de l’athlétisme de ce gamin et de l’incapacité de Ben à lutter? Oui. Mais Ben ne s’inscrit jamais pour ne rien perdre. »

Une volonté de gagner

Ben Askren

C’est une chose qui revient constamment lorsque les collègues d’Askren parlent de lui. Mis à part une tolérance à la douleur démontrée avec des doigts et des orteils mutilés, ils décrivent un gars qui concourt à un niveau supérieur. Appelez cela un produit de son éducation sportive, un pedigree olympique ou un don génétique. Il se bat pour tout.

« Les gens comptent Ben dehors – je ne sais pas pourquoi », a déclaré Emmanuel Sanchez, poids plume de Bellator. «Ben est un vrai combattant. Boxe, lutte, jiu-jitsu, s'il s'agit d'un concours de crachats, Ben se présentera et vous montrera ce qui se passe. « 

Sanchez se souvient être venu au gymnase dans l'espoir de travailler sur son entraînement d'étalement avec Askren. Il n’a pas sous-estimé les compétences du vétéran pendant un instant. Et pourtant, Askren l'a surpris.

« La première fois que je me suis disputé avec lui, il m'a jeté un coup de poing dans le dos », a déclaré Sanchez. « J'étais comme, » Qu'est-ce que … «  »

Dans la préparation du combat, Paul a vanté des séances d'entraînement avec d'anciens champions. Mais Meerscheart soupçonne que malgré tout le battage médiatique entourant l'authenticité, Paul pourrait ne pas tirer le meilleur parti de ses partenaires.

«Je suppose que même à l'entraînement – et beaucoup d'endroits de boxe le font, et ce n'est pas injustement ainsi – ils amènent probablement beaucoup de gens qui peuvent lui donner un défi, mais il peut toujours battre», a-t-il déclaré. . «  Je pense qu'il fait probablement venir des gars qui peuvent se battre là-dessus ne sont pas nécessairement aussi durs mentalement, ou s'ils sont aussi durs mentalement, leurs compétences manquent tellement qu'il peut les battre et garder sa confiance en soi. ''

Ce que Paul ne peut jamais recréer, disent les coéquipiers d’Askren, c’est des décennies à s’efforcer d’atteindre des objectifs singuliers dans le gymnase. Cela compte beaucoup lorsque vous vous lancez dans un nouveau sport.

« Quand il pense à quelque chose, il y est à 100% », a déclaré Anthony Pettis, ancien champion des poids légers de l'UFC et actuel concurrent de la PFL. « Je pense que Jake n'a pas combattu quelqu'un qui est un athlète comme Ben. »

Paul a l'avantage décisif en vitesse et en jeunesse; un KO de Nate Robinson est la preuve qu’il a du pouvoir. Ce qui reste inconnu, et ce que tous ceux qui ont travaillé avec Askren pensent manquer, c’est la résilience du jeune combattant sous la pression. Comme le dit Woodley, il est facile de se charger de la porte. Qu'arrive-t-il à un jeune combattant lorsqu'il doit s'adapter à la volée, et encore moins trouver de nouvelles réserves d'énergie?

Les coéquipiers d’Askren savent qu’il ne manquera jamais d’essence.

« Le gars est mentalement un mastodonte », a déclaré Meerscheart. «Je ne sais pas si je l’ai déjà vu casser. Inébranlable, mentalement. Il n'y a que l'objectif et la tâche à accomplir, et je pense que c'est un problème très dangereux et unique auquel Jake Paul va devoir faire face. « 

Il y a une chose que Meerscheart donnera à Paul: il est certainement plus beau que ce à quoi une célébrité YouTube est censée ressembler.

« Je vais donner au gamin ceci: il ne se recroque pas lorsque les lumières sont allumées », a-t-il ajouté.

Perception vs réalité

Jake Paul vs Ben Askren - Conférence de presse

Photo par Ethan Miller / Getty Images

La célébrité, bien sûr, est la raison pour laquelle Paul et Askren montent sur le ring samedi soir. Les promoteurs ont exploité la popularité d'une nouvelle génération de renommée sur Internet et l'ont commercialisée de manière suffisamment avisée pour la lier à l'industrie plus large. Le frère aîné de Paul, Logan, a lancé la tendance en poussant KSI à un succès en ligne éclatant.

Mettre des personnages célèbres sur le ring n'était pas nouveau. Mais les frères Paul sont arrivés au bon moment, et ils ont puisé dans un public différent et plus lucratif que les fidèles des sports de combat. Comme son frère, la carrière de Jake Paul a été motivée par les actions qui lui ont attiré le plus d’attention, bonnes ou mauvaises.

Il n’est donc pas étonnant que la plus grande star du MMA, Conor McGregor, soit en tête de la liste des succès de Paul. Mais à la fin, il a dessiné Askren, qui a obtenu le concert avec ses grands médias sociaux. Et la question que le combat semble se poser est de savoir si la frappe d'un combattant MMA – un combattant pas particulièrement connu pour un tel ensemble de compétences – est meilleure qu'un néophyte relatif avec une jeunesse et une confiance illimitée.

Paul espère sans aucun doute y répondre avec un coup de poing bien placé samedi soir. Malgré toute la gravité qu'Askren apporte au match de boxe, il est tout à fait possible qu'il se fasse prendre. Mais il est également possible que Paul et le grand public aient regardé les mauvaises choses lorsqu'ils envisagent ce qui va se passer.

«C’est le gars qui a été recruté par Jorge Masvidal», a déclaré Roufus. «Personne ne revient et ne regarde. Personne ne se souvient d'il y a un mois, il y a trois mois. C’est tellement présent, et une fois que le récit est établi dans le présent, les gens le croient. Si je suis Jake Paul et que je veux me battre contre un gars de MMA, je dirais: «Ouais, c’est le gars que je vais assommer. Il n’a pas été assommé par Masvidal. »

«Mais Masvidal est différent de Paul. Ce sont deux animaux complètement différents. « 

Après l'annonce du combat, Meerschaert a reçu de nombreux appels d'amis et de collègues, s'inquiétant de ce qu'Askren pourrait faire à son héritage en perdant contre Paul. Il admet que si la préparation du YouTuber était aussi bonne que prévu, et que le plan de match de Paul consiste à rester à l’extérieur et à boxer de la manière la plus conventionnelle possible, le combat pourrait facilement échapper à Askren.

Mais ce qu’il voit dans son esprit, c’est un vétéran averti qui détruit méticuleusement un néophyte avant de sceller l’accord.

«Je peux voir la séquence de finition assez clairement dans ma tête, où Jake Paul est contre les cordes, Ben se rend compte qu'il vient de faire un tank, et Ben lui lance juste un coup de poing de lapin à la tête et au corps, et Jake Paul n'est pas nécessairement blessé, mais il ne défend pas non plus », a déclaré Meerschaert.

Pettis a dit une chose est sûre: il faudra bien plus qu’un seul coup de poing pour terminer Askren.

« Le premier gars que ce gars a combattu n'a jamais été touché auparavant », a déclaré Pettis. « Il va devoir blesser Ben pour finir Ben, donc je ne vois pas cela se produire. »

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