De la série Contender à la meilleure candidate: Marina Rodriguez


En 2014, les combattants de la division des poids de paille de 115 livres ont eu leur tour de concourir sur la plus grande scène du MMA. Ce qui était déjà une solide division pour commencer est maintenant devenu l'un des meilleurs du sport dans son ensemble. Et parmi ce lot de talents, il y a des grévistes plutôt vicieux. L'un d'eux en particulier est la brésilienne invaincue, Marina Rodriguez.

En avril 2018, Rodriguez s'est retrouvée en compétition dans la deuxième saison de la série Contender de Dana White: Brésil. Elle finirait par gagner son contrat UFC aux dépens de Maria de Oliveira Neta qui a succombé aux grèves au deuxième tour.

Comme bon nombre des meilleurs brésiliens, l’étudiant de Marcio Malko a gravi les échelons régionaux du pays. Débutant professionnellement en 2015, Rodriguez a commencé sa carrière dans les sports de combat avec le Muay Thai deux ans auparavant. Dès le début de ses débuts en MMA, Rodriguez a eu besoin de trois ans pour arriver là où chaque combattante aspire à être.

«Je n'ai vraiment reflété personne [à venir]», a-t-elle déclaré à MyMMANews, «mais je cherchais toujours qui était au sommet de la division et je continuais à m'entraîner pour m'améliorer chaque jour, à chaque combat. Je savais que nous aurions la chance de montrer notre travail à l'UFC pour laisser le monde voir que je suis un combattant qui aime être dans l'Octogone et sera toujours prêt pour une bagarre – sans peur et avec beaucoup de volonté.

«Avec le recul, je pense que tout s'est passé au bon moment et au bon rythme. Chaque étape a été soigneusement planifiée par mon entraîneur Marcio Malko et tout a été exécuté correctement. Il n'y avait aucun moyen que les choses ne fonctionnent pas et cela fonctionne en effet très bien. Je savais que j'allais entrer dans l'UFC et à un moment où j'étais prêt à atteindre le sommet. »

Maintenant à 12-0-2, Rodriguez a combattu à l'intérieur de l'Octogone quatre fois avec ses premiers et derniers combats en la voyant, ainsi que son adversaire, lever la main. En raison de ces résultats, Rodriguez se tient maintenant aux côtés de Caol Uno dans les livres d'histoire en tant que deux seuls combattants de l'histoire de l'UFC à avoir eu deux combats se terminant par des matchs nuls.

Essentiellement, en dehors de deux tours, qui se sont tous deux produits dans les tirages de Rodriguez, elle a été une force dominante dans l'Octogone lorsqu'elle a utilisé son excellente formation en Muay Thai. Sa première victoire est survenue de façon impressionnante quand elle s'est frayé un chemin à travers l'un des plus grands de la division, Jessica Aguilar. Après cela, un autre aliment de base paille à Tecia Torres est tombé au Brésilien.

Plus les enregistrements et les séquences invaincues durent, plus la pression les accompagne – du moins c'est l'hypothèse. Et même si deux des 14 combats en carrière de Rodriguez n’ont pas abouti à des victoires, il ne s’agit pas de défaites.

«Je n'ai jamais ressenti de pression pour être invaincue», a-t-elle déclaré. «Je suis pleinement consciente que dans le MMA, il y a des victoires et des pertes, et maintenant pour moi – même des nuls. Je suis très confiant dans le travail que nous faisons pour chaque combat et je suis sûr que c'est cette confiance dans le travail qui me retire toute pression.

«Lorsque j'ai rejoint l'UFC, les nouvelles règles ont commencé à entrer en vigueur. Dans mes deux tirages, j'ai gagné deux tours et perdu un tour donnant une marge pour un 10-8 dans le tour que j'ai perdu. Ce fut mon premier et mon dernier combat pour l'UFC. Et dans les deux cas, c'étaient des combats que je pense que les juges auraient pu me donner, mais des choses comme ça arrivent. »

Marina Rodriguez
PhotoCred: FanSided

À l'UFC Washington en décembre, Rodriguez a fait match nul avec Cynthia Calvillo après avoir géré son opposition sur les pieds lors des deux premiers tours, mais a abandonné le troisième lorsqu'elle était contrôlée au sol. C'était une situation qui rappelait son premier tirage en carrière mais dans l'ordre inverse.

Cherchant à relancer son élan, la représentante de Thai Brasil a ensuite été jumelée avec une compatriote et une candidate de haut niveau. Un combat qui a été de loin le plus grand de sa carrière jusqu'à présent. Le 2 mai à Oklahoma City, ce devait être Rodriguez contre l'ancienne challenger pour le titre, Claudia Gadelha.

Malheureusement… le destin avait d'autres plans.

Alors que la propagation de COVID-19 commençait à faire des ravages dans le monde entier, tout le monde a dû s'adapter. Par conséquent, tous les sports sont temporairement fermés. Cependant, l'UFC n'était pas disposé à se retirer aussi silencieusement que les autres.

Les combattants ont été retirés des combats car les cartes ont été annulées et remodelées. Étant donné que Rodriguez résidait dans son Brésil natal, elle était coincée dans son pays et incapable de se battre à la nouvelle date de combat qui était le 13 mai. Au lieu de cela, Gadelha a obtenu un adversaire de remplacement sous la forme d'Angela Hill.

Hill, un combattant de style similaire à Rodriguez, se battrait avec le meilleur concurrent, mais abandonnerait finalement une décision controversée. Après avoir vu le combat se dérouler et avoir cru que Hill avait fait assez pour gagner, Rodriguez se sentait encore mieux à propos du match potentiel.

« Oui, c'est toujours frustrant de faire un camp et de se préparer à un combat qui ne se produit pas », a déclaré Rodriguez, « Et c'est encore pire quand vous voyez que tout ce que vous vous êtes entraîné et préparé a bien fonctionné contre l'adversaire.

«Je serais toujours très intéressé à avoir le match avec [Gadelha]. Je crois vraiment que j'ai les outils pour la battre. »

Marina Rodriguez
PhotoCred: UltraSports.TV

Évidemment, il va sans dire que la plus grande histoire de 2020 pour tout le monde a été COVID-19 et son impact sans précédent. Ce qui aggrave sans doute les combattants professionnels, c'est qu'une bonne majorité de leurs revenus est gagnée lorsqu'ils se battent. Ils n'ont pas de contrats garantis comme tous les autres sports d'équipe.

Pour beaucoup, ils ont fait de grands progrès et ont fait en sorte que les choses fonctionnent le mieux possible. Toujours désireux de se battre et de faire un show, Rodriguez n'est pas différent. Fans ou pas de fans, se battant sur une île ou enclavés.

«La mise en quarantaine m'a rendu encore plus concentrée sur l'entraînement», a-t-elle déclaré. «Depuis que nous avons signé pour combattre Gadelha en février, nous sommes dans le camp et nous y sommes encore aujourd'hui. Même si le monde entier a été suspendu, nous avons pu maintenir notre travail comme d'habitude. Nous travaillons un peu différemment de la plupart des équipes, nous travaillons plus sur des séances privées de toute façon, donc les choses se passent comme d'habitude avec mon entraîneur-chef Marcio Malko, mon entraîneur de grappling Igor Soares et ma coéquipière Daiana Torquato, juste avec quelques mesures de sécurité supplémentaires.

«Notre objectif est de nous entraîner et de faire le meilleur combat possible, nous recherchons toujours le positif dans la vie. Avec ou sans foule, nous devons simplement y aller et donner un spectacle. Le mieux est de se battre, où qu'il soit. Si c'est sur l'île, nous y serons prêts. J'adore l'idée et nous savons que l'UFC est plus que capable de réussir cela et je suis excité [par] la perspective de combattre là-bas. »

Dans une division aussi profonde que le poids de la paille, il n'y a vraiment pas de problème avec les combattants que vous affrontez à un autre. Et il est évident que l'UFC voit le potentiel de Rodriguez en l'associant à l'origine à Gadelha. Malgré ses tirages, elle est toujours invaincue et s'avère être l'un des combattants les plus excitants à regarder.

Combinez ces deux composants ensemble et qui sait… peut-être que nous la verrons obtenir une fissure en or plus tôt que tard.

« Je pense que nous ne sommes pas si loin [d'un coup de titre] », a déclaré Rodriguez, « Aujourd'hui à l'UFC, dans ma division, vous n'avez pas nécessairement besoin de battre tout le monde devant vous dans le classement pour obtenir un coup. Si vous avez de bons combats et que vous continuez à gagner, vous pouvez obtenir un coup de feu. Regardez le champion actuel [Weili Zhang]. Elle a battu un combattant qui n'est plus dans l'UFC, puis a battu Aguilar et Torres, les mêmes combattants que j'ai battus lors de mes deuxième et troisième combats. Donc tout est possible. Nous continuerons à travailler et à rester prêts lorsque le moment sera venu, et je sais que lorsque j'aurai ma chance, je me battrai. »

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