L'UFC 249 pendant COVID-19 s'est révélé une distraction bienvenue


Ne vous y trompez pas: il y a encore des questions à poser sur l'UFC 249, en particulier après que Ronaldo « Jacare » Souza et deux de ses cornermen ont été testés positifs pour COVID-19 la nuit avant l'événement.

Mais quelque chose d'autre est tout aussi indubitable: le premier événement sportif majeur de l'ère des coronavirus aux États-Unis a été une soirée qui restera longtemps dans les mémoires des arts martiaux mixtes.

Il a peut-être fallu un certain temps pour s'habituer aux images et aux sons étranges d'une carte de combat d'élite détenue dans une arène vide. Mais au moment où Justin Gaethje a donné son cachet à la procédure avec une performance qui a changé le paradigme dans une magnifique victoire sur Tony Ferguson lors de l'événement principal de la soirée au VyStar Veterans Memorial Coliseum à Jacksonville, en Floride, des fans qui ont été bombardés de mauvaises nouvelles implacables pendant deux mois consécutifs, nous avons eu exactement la nuit de l'évasion que seule une grande nuit de combats peut fournir.

Il était clair dès le départ que cette soirée allait être un peu différente. Bryce Mitchell a réalisé une performance exceptionnelle sur le terrain lors de sa victoire unilatérale sur Charles Rosa. Dans un autre décor, la foule aurait ooh et ahhed; cette fois, cela s'est joué comme sur une vidéo pédagogique de grappling VHS à l'ancienne.

Carla Esparza et Greg Hardy ont tous deux crédité d'avoir entendu le commentaire du bruyant Daniel Cormier avec des ajustements qui ont mené à leurs victoires, qui ne se seraient certainement pas produites lors d'une nuit de combat ordinaire. Le pouvoir de coupure de Francis Ngannou est un spectacle impressionnant à voir en toutes circonstances, mais sa finition brutale de Jairzinho Rozenstruik semblait carrément terrifiante alors qu'elle se déroulait dans un silence de mort.

Quelque part entre les tornades de Mitchell et le tonnerre de Ngannou, la bizarrerie de l'arène vide a fait place à la montée de l'adrénaline de nuit de combat. Au moment où Calvin Kattar a décroché sa plus grande victoire en carrière avec une fin violente du vétéran Jeremy Stephens, il commençait à ressembler à une de ces roulades cosy, des nuits mémorables qui se produisent quelques nuits par an

Et c'était avant l'incroyable KO de Ngannou, la victoire magistrale d'Henry Cejudo contre Dominick Cruz (qui est venue avec les drames jumeaux d'un arrêt discutable et de la retraite de Cejudo), et la victoire impressionnante de Gaethje.

S'il ne s'agissait que d'une autre carte mensuelle à la carte et non du premier événement UFC en deux mois, Gaethje serait à peu près la seule chose dont nous discuterions en ce moment. Ce fut une performance magistrale de l'un des athlètes les plus fiables du sport, une démonstration de sa maturation de bagarreur pour de l'argent à un compétiteur de niveau championnat. Si les débutants qui ont acheté l'UFC 249 parce qu'ils s'ennuient pendant la quarantaine ont regardé le combat, ils seraient impressionnés par la ténacité de Ferguson, mais ils ne devineraient jamais que Ferguson était sur une séquence de 12 victoires consécutives comme Gaethje l'a instruit.

Dommage que nous n'allions pas voir Khabib Nurmagomedov contre Ferguson? Peut être. Ou peut-être le fait qu'il se soit effondré cinq fois montre qu'il n'a jamais été censé l'être. Et peut-être que Gaethje, un ouvrier au lieu du talentueux mais distant Ferguson, est le bon gars au bon moment pour jouer le rôle de Rocky contre Ivan Drago de Khabib.

Mais même pendant une grande nuit de combats, vous ne pouvez jamais vous échapper complètement. L'homme dont l'approche du coronavirus la tête dans le sable a mis le pays à cet endroit en premier lieu, le président Donald Trump, s'est insinué dans l'émission et a laissé tomber une propagande aux mains du jambon au milieu de sa campagne de réélection , pour lequel ESPN n'a pas accordé un délai égal pour une réfutation. Juste au moment où vous commenciez à apprécier les combats, la présence désagréable de Trump nous a rappelé que les Américains dans un grand stade de football sont morts du virus et que la nation a son pire taux de chômage depuis la Grande Dépression.

Ce qui nous ramène au fait que COVID-19, en fait, n'est pas terminé – ce qui nous avait été rappelé vendredi soir. Souza a rapporté au début de la semaine de combat qu'un parent était positif pour le virus. Le recul étant de 20/20, il aurait probablement dû être renvoyé chez lui à ce moment-là, et j'espère que, avec deux autres spectacles à Jacksonville au cours de la semaine prochaine, l'UFC apprendra de cet appel.

Avant d'être retiré de son combat avec Uriah Hall, lors des pesées de vendredi, Souza s'est cogné le poing blanc, qui ne portait pas de masque facial, qui s'est ensuite retrouvé enlacé des combattants, en les survolant et en marchant au milieu de la faceoffs, qui eux-mêmes semblaient un peu inutile de mise en scène compte tenu des circonstances.

La culotte de distanciation sociale – à part la plus évidente, qui est que vous ne pouvez pas vous battre à distance sociale – a continué tout au long de la nuit de combat samedi. Joe Rogan a serré la main des combattants, les arbitres ne portaient pas de masques faciaux, etc.

Tout cela peut sembler inoffensif maintenant, mais en moyenne, il faut environ cinq jours pour que les symptômes de COVID-19 commencent à apparaître, et certains porteurs du virus ne le montrent jamais du tout, mais peuvent quand même propager la maladie. Dans le pire des cas, cette fois la semaine prochaine, cela pourrait très bien se transformer en une histoire sur la façon dont l'UFC a essayé de faire rouler le ballon trop rapidement dans le monde du sport, et beaucoup de gens sont tombés malades. Personne ne veut que cela se produise, mais nous ne devons pas non plus prétendre que ce n'est pas une possibilité.

Pendant une nuit, cependant, le jeu de combat a produit le type exact de sensations fortes qui a amené tout le monde dans ce jeu en premier lieu, et ce coup de pouce psychologique fourni par des goûts comme la meilleure heure de Gaethje, vaut également quelque chose.

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