Le démocrate Andrew Yang sur «l’exploitation systématique» des combattants par l’UFC


Depuis qu'il a annoncé son intention de participer aux primaires présidentielles du Parti démocrate en 2020 en novembre 2017, Andrew Yang s'est avéré être l'une des voix les plus uniques à avoir fait campagne pour la présidence des États-Unis.

Initialement considéré comme un candidat de longue date, Yang a développé une base de fans en ligne fidèle et dévouée et a obtenu un soutien significatif pour son concept de revenu de base universel (UBI), qui était au cœur de sa campagne. Surnommé «le dividende de la liberté», Yang a défendu un UBI mensuel de 1 000 $ à chaque adulte américain, quel que soit son statut d'emploi, afin d'alléger les pressions économiques auxquelles la plupart des Américains sont confrontés. Yang a également été le premier candidat à la présidentielle à parler en faveur de l'autonomisation des combattants d'arts martiaux mixtes travaillant pour des organisations exploiteuses telles que l'Ultimate Fighting Championship (UFC) – un sujet qui, selon lui, est encore plus opportun au milieu de la pandémie de coronavirus en cours.

« Je pense que les combattants ont été exploités pendant des années et des années et cette exploitation devient plus apparente dans cet environnement lorsque les combattants ne sont pas en mesure de rivaliser et que tous leurs moyens de subsistance se sont taris », a déclaré Yang à BloodyElbow.

En 2018, Yang a annoncé que, s'il était élu président, il prévoyait de travailler avec le Congrès pour étendre la loi Mohammed Ali Boxing Act aux organisations MMA, demander au National Labor Relations Board de traiter les combattants MMA comme des employés plutôt que des entrepreneurs indépendants, et de les aider à s'organiser en une association ou un syndicat. Il a fait valoir que le MMA «n’a pas d’organisation solide du secteur privé» pour établir des normes éthiques ou des pratiques commerciales.

Yang estime que puisque l'équilibre des pouvoirs penche en faveur de l'UFC, la promotion est en mesure de contrôler les combattants grâce à des contrats d'exploitation et à un partage des revenus limité.

« Je suis un gars des chiffres », a déclaré Yang. «Dans tous les autres sports, les athlètes reçoivent entre 47 et 50% des revenus du sport. Dans l'UFC, les estimations sont que les combattants reçoivent entre 10 et 15%. Et ce n'est pas surprenant lorsque vous regardez les gains des combattants, ou même si vous regardez une carte PPV majeure – ces combattants sont payés 25, 30 ou 35 000 pour combattre, et ce sont des combattants qui sont au sommet de l'industrie . Pendant ce temps, ces combattants ne se battent généralement que quelques fois par an et doivent prendre en charge des entraîneurs et de nombreuses dépenses. »

«Vous avez un sport majeur avec des milliards de dollars de valeur, où les athlètes ne peuvent souvent pas se permettre de se battre à plein temps, et ce n'est que parce que l'UFC a systématiquement écrasé tout effort pour que les combattants soient traités de la même manière que les athlètes dans les autres sports », a-t-il ajouté.

L'UFC est en mesure de maintenir son emprise sur les combattants, dit Yang, en raison de ses tactiques antisyndicales qui garantissent que les combattants qui tentent d'organiser des mouvements syndicaux seront licenciés ou ripostés. Alors que la grande majorité des mouvements syndicaux liés au MMA mettaient en vedette des combattants qui ne concurrençaient plus pour l'UFC, il existe plusieurs exemples de combattants de l'UFC faisant campagne pour une action collective pendant leurs séjours avec la promotion, notamment Leslie Smith.

Smith, un ancien poids coq de l'UFC avec un dossier de 11-8-1, a concouru pour la promotion entre 2014-18. Avant son dernier combat en avril 2018, l'adversaire de Smith, Aspen Ladd, a manqué de poids et Smith a refusé de la combattre à un poids propre, ce qui a incité l'UFC à lui payer son show complet et à gagner des bourses – une somme de 62000 $. Pourtant, lorsque Smith a tenté de prolonger son contrat, l'UFC a décliné sa contre-offre et l'a libérée sans cérémonie. À l'époque, Smith avait déjà fondé Project Spearhead, une association MMA dirigée par des combattants qui préconisait une action collective.

UFC Fight Night: Smith contre Lemos

Photo par Josh Hedges / Zuffa LLC / Zuffa LLC via Getty Images

La libération de Smith préfigurait ce qui arriverait aux autres combattants qui soutenaient la cause du Project Spearhead. Kajan Johnson, un Canadien qui a grandi au sein de la Première nation Ts’il Kaz Koh autour de Burns Lake, dans le nord de la Colombie-Britannique, a également été libéré lorsque l'UFC n'a manifesté aucun intérêt à renouveler son contrat à la suite de la perte de Rustam Khabilov en 2018.

« (Smith) était l'un des 10 meilleurs combattants de la division où l'UFC avait besoin de talent », a déclaré Yang. «Et elle est une combattante propice à l'action. Ensuite, l'UFC la coupe lorsque son adversaire manque de poids. Donc, vous savez que tous les autres combattants ont vu cela et ont clairement vu que si vous faites pression pour une union, ils vont vous punir ou vous licencier.

Smith n'est pas parti tranquillement. Elle a déposé une plainte auprès du Conseil national des relations du travail (NLRB), arguant que la décision de l’UFC de ne pas la signer à nouveau était une mesure de représailles pour ses efforts d’organisation. L’avocat Lucas Middlebrook, qui a conseillé Project Spearhead, a été initialement informé qu’un bureau régional du NLRB avait trouvé le mérite dans le cas de Smith. Cependant, lorsque l'affaire a été envoyée à Washington, D.C, elle a été rejetée.

À l'époque, Middlebrook a accusé l'UFC de tirer des « ficelles politiques » pour faire classer l'affaire – une déclaration que Yang pense également avoir été le cas.

En septembre 2018, Yang tweeté que « les combattants de l'UFC sont totalement foutus » et que « un combattant a essayé de se lever, a été licencié, et maintenant Trump est impliqué dans le blocage de sa pétition. » Il a publié une vidéo expliquant l'incident et l'implication présumée de Trump.

Compte tenu des liens étroits de l’UFC avec l’administration actuelle et de sa mainmise sur l’ensemble de l’industrie, Yang sympathise avec des combattants individuels qui essaient simplement de gagner leur vie en faisant ce qu’ils aiment. Dans le climat actuel, être franc pourrait signifier la fin de vos rêves: «Il y a un énorme problème d'action collective. Beaucoup craignent à juste titre que ce qui est arrivé à Leslie leur arrive », a déclaré Yang.

Pour sa part, Yang a continué à entretenir une relation avec Smith. Au plus fort de sa campagne, Yang a invité Smith à prendre la parole lors de l'un de ses rassemblements à San Francisco – une association qu'il considérait comme «100% naturelle».

« Je pense que Leslie Smith est un grand modèle américain et je ne pense pas que son combat (syndical) ait attiré suffisamment d'attention. Le fait qu'elle ait soutenu ma campagne est quelque chose dont je suis fier et honoré. »

Au-delà des tactiques de mobilisation politique de l'UFC en matière d'emploi, Yang s'est retrouvé frustré par l'hypocrisie continue des acteurs et des célébrités investissant dans la promotion par le biais de la société mère Endeavour, qui possède également l'agence de talents William Morris. Il a appelé des célébrités telles que Mark Wahlberg, Charlize Theron et Ben Affleck, qui détiennent tous des actions de l'UFC tout en étant membres détenteurs de cartes de la Screen Actor’s Guild.

«Vous avez donc eu de grandes célébrités – qui bénéficient elles-mêmes de leur appartenance à un syndicat – profitant désormais de l'exploitation systématique, et même du licenciement de quelqu'un comme Leslie Smith. Tout le monde l'ignore parce qu'il se bat. Ils disent « merde, ils méritent ce qu'ils obtiennent ».

« Le tout est fou. »

L’exploitation de ses combattants par l’UFC est liée à la décision de la promotion d’organiser des événements au milieu de la pandémie de coronavirus, qui a déjà coûté la vie à plus de 68 000 Américains. La promotion devrait accueillir l'UFC 249 à Jacksonville, en Floride – le même État qui considérait la WWE et d'autres services sportifs professionnels comme «essentiels». Yang a révélé son inquiétude face au manque de transparence de l'UFC et au fait que leurs faibles paiements pour les combattants signifient que de nombreux membres de la liste seront désespérés de rivaliser pour joindre les deux bouts. Cependant, il a également ajouté que – en supposant que l'UFC adopte toutes les approches médicales, éthiques et socialement responsables nécessaires pendant l'événement – la promotion est la mieux placée pour réaliser un tel exploit pendant la pandémie en raison de ses concurrents et officiels sportifs limités.

« Si vous pouvez imaginer un sport qui peut continuer dans une pandémie, l'UFC serait relativement haut sur la liste parce que vous n'avez pas d'énormes équipes.

Et pourtant, Yang – un «fan de combat» autoproclamé qui a célébré son enterrement de vie de garçon lors d'un événement de l'UFC – admet qu'il est frustrant de voir les combattants continuer à être exploités par la principale organisation MMA, et admet qu'il serait un «encore plus grand fan « s'il savait que les combattants étaient payés ce qu'ils valaient.

«Les combattants de l'UFC sont des modèles pour des millions d'Américains, moi y compris, en raison de la discipline, de la persévérance et du courage dont ils font preuve. il est vraiment regrettable qu’ils travaillent dans une industrie qui ne récompense pas correctement leur talent sportif. »

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