Pour les combattants de l'UFC, une longue interruption est une occasion manquée de tirer parti de la force


Avant le 11 mars 2020, il aurait été difficile d'imaginer un arrêt brutal du monde des sports. Pourtant, les événements du mois et demi dernier ont envoyé des ondes de choc à travers le paysage sportif mondial, mettant de côté les activités non essentielles tout en testant l'équilibre des pouvoirs entre les athlètes et les groupes de propriétaires.

La première puce à tomber est venue cette nuit-là, lorsque les joueurs de la NBA des Pélicans de la Nouvelle-Orléans et des Kings de Sacramento ont décidé quelques instants avant le début de leur match – et peu de temps après que la NBA a annoncé son premier cas COVID-19 positif – qu'ils n'avaient pas se sentir à l'aise avec l'exposition et ne prendrait pas le terrain. Le match a été reporté et peu de temps après, la NBA a décidé de suspendre sa saison. Les dominos sont tombés rapidement par la suite. En quelques heures, les saisons actives ont été suspendues par la Major League Baseball, la NCAA, la NHL et la Premier League. Les ligues plus petites ont emboîté le pas.

Pour l'UFC, cependant, la décision de suspendre son calendrier n'a jamais été aussi claire. Ce week-end, la promotion a organisé un événement à Brasilia, au Brésil, même si aucun fan n'était présent. Après avoir pris une pause de trois semaines, la promotion a tenté de produire un événement en Californie avant que les pressions du gouverneur Gavin Newsom et du sénateur Dianne Feinstein ne l'arrêtent. Imperturbable, le président de l'UFC, Dana White, a avancé avec des plans pour un événement sans public le 9 mai en Floride qui marquera le retour des sports majeurs sur les ondes de la télévision.

Alors que White a généreusement partagé ses réflexions sur la production imminente, les voix de ses athlètes ont été quelque peu étouffées. Certains, comme le Temple de la renommée de l'UFC, Urijah Faber, ont déclaré qu'ils n'avaient pas peur de rivaliser pendant l'épidémie mondiale. D'autres, dont le concurrent poids welter Michael Chiesa et le concurrent poids coq Aljamain Sterling, sont plus réticents à se battre pendant l'épidémie. Alors que chaque athlète a sa propre opinion et peut déterminer par lui-même s'il participera aux événements à venir, la situation peut avoir représenté une occasion parfaite pour eux de se rassembler en tant qu'unité collective pour tirer parti de leur pouvoir de négociation de la même manière que les joueurs de la NBA. a fait au début de l'épidémie.

« La précipitation apparente de l'UFC à organiser des événements au cours des premiers stades d'une pandémie mondiale aurait pu créer le moment singulier où les campagnes d'organisation réussies ont tendance à prospérer », a déclaré Lucas Middlebrook, avocat en droit du travail et des sports chez Seham, Seham, Meltz et Petersen. , LLP, qui a représenté les combattants Nick Diaz et Leslie Smith et a participé aux efforts antérieurs de l'organisation des chasseurs. «En règle générale, les campagnes d'organisation sont catapultées par un ou deux problèmes déterminants qui poussent les travailleurs à se regrouper.»

La crise COVID-19 a créé un cadre rare où les intérêts et les préoccupations des champions et des recrues sont pour la plupart alignés. Le paysage actuel des combattants est semé d'incertitudes. Sans événements, il n'y a pas de porte-monnaie de combat, ils peuvent donc avoir à prendre des risques inutiles pour la santé afin de participer et de gagner leur vie. Certains ne peuvent pas accéder à leurs propres installations de formation, qui sont fermées en raison des interdictions liées aux coronavirus. D'autres peuvent simplement ressentir une pression pour participer plutôt que de perdre des opportunités. De plus en plus de personnes ne pourront même pas quitter leur pays d'origine en raison de restrictions de voyage. Ils peuvent obtenir des conseils contradictoires de la part des gestionnaires, dont beaucoup travaillent en pourcentage. Ils peuvent ne recevoir aucun conseil du tout et ne pas savoir qu’une assurance-chômage ou une aide en cas de pandémie de chômage leur sont disponibles.

C'est une période compliquée, bien sûr, et même si l'UFC, et plus particulièrement les Blancs, a déclaré que les combattants n'ont pas à se battre s'ils ne se sentent pas à l'aise, et qu'il offrirait une aide financière à ceux qui ont demandé, tout l'aide est à sa discrétion plutôt que contractuelle. En revanche, les syndicats de joueurs de toutes les grandes ligues sportives auront leur mot à dire dans le redémarrage de leurs ligues ainsi que dans les précautions sanitaires mises en place.

Récemment, par exemple, Les joueurs de la NBA repoussés à l'idée de rouvrir les installations de pratique dans certains endroits en raison de problèmes de sécurité. De même, la MLB Players Association avait un siège à la table de négociation pour déterminer les problèmes de salaire et de temps de service à mesure que l'épidémie s'installe, et la NFL Players Association a récemment convenu d'un programme de formation intersaison virtuelle alors qu'elle continue de discuter de la façon de commencer en toute sécurité saison.

Middlebrook pense que les combattants sont probablement beaucoup plus préoccupés que ce qui a été exprimé publiquement. Il pense qu'ils auraient pu, par exemple, travailler collectivement pour obtenir une prime associée aux voyages et au travail pendant une pandémie ainsi qu'une couverture santé complète.

«L'élément important ici est que ces groupes ont une voix collective, des protections de négociation collective et la capacité juridique de négocier sur ces questions», a-t-il déclaré. «Malheureusement, les combattants de l'UFC dépendent, en grande partie, de ce que l'UFC décide et met en œuvre unilatéralement, qu'ils soient d'accord ou non. Et l'UFC, comme tout employeur, se concentre sur un retour de revenus; alors qu'un syndicat de combattants mettrait cela en balance avec la santé et le bien-être de ses athlètes. »

Ce retour des revenus est le moteur de la forte poussée de l’UFC pour reprendre son calendrier. Alors que la promotion elle-même est considérée comme financièrement solide, sa société mère Endeavour est criblée de dettes, avec plus de 4,6 milliards de dollars dans ses livres, selon un récent Histoire du Los Angeles Times. L'UFC est un générateur de revenus important pour Endeavour, et peut gagner environ 600 millions de dollars en revenus de droits médias mondiaux garantis s'il atteint ses 42 émissions contractuelles, ce qui nécessite une précipitation à l'action.

Bien que White et l'UFC aient déclaré que la promotion prendrait un certain nombre de mesures de sécurité améliorées telles que des examens médicaux avancés et des contrôles de température lors de ces spectacles, aucun détail supplémentaire n'a été publié. Que se passe-t-il si un combattant contracte COVID-19 lors d'un événement, ou même pendant l'entraînement pour un? Après tout, vous ne pouvez pas pratiquer la frappe ou le jiu-jitsu socialement éloigné. Et s'ils dépensent de l'argent pour préparer un match, mais le spectacle est reporté? Que se passe-t-il s'ils offrent des performances inférieures aux normes en raison d'une préparation inadéquate? La plupart des combattants ont signé des accords en espérant le meilleur sans aucun véritable plan sur la façon de gérer des scénarios plus troublants.

Il y avait un moyen d'être proactif, mais cela aurait nécessité une coopération sans précédent de la part des athlètes qui peuplent les événements qui aident l'UFC et, par extension, Endeavour, à continuer de ratisser en espèces, même pendant une pandémie mondiale. Pour l'UFC, une fortune est garantie; il leur suffit de produire une saison de 42 épreuves. Pour les hommes et les femmes qui se battent, il y a beaucoup moins d'assurances et tant qu'ils ne s'organiseront pas, cela restera ainsi.

« L'UFC gagne de l'argent précisément grâce aux combattants, pas à la direction », a déclaré Middlebrook. «La direction peut très bien organiser les cartes, sécuriser les sites et commercialiser l'entreprise, mais sans les athlètes, il n'y a pas d'UFC. Ces combattants ont plus d'influence qu'ils ne le pensent, mais cela nécessite une approche cohérente. »

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